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AFC South

AFC南地区。ここには優勝候補の筆頭のインディアナポリス・コルツがいます。コルツにとって今年は過去5年間の中でも最も期待されている年なんじゃないかな。昨年の敗退を今年こそ活かすことができるか?コルツはその一点に尽きる。毎年本命(もしくはそれに近い)扱いされながら、その期待をこれでもかってくらい裏切ってきたチームだからねぇ。QBペイトン・マニングが“勝てる”QBになれるかってのも大きなポイントなのでは。チームの戦力的には昨年と比べても遜色はないはず。RBジェームズの移籍は非常に痛いが、Kヴィナティエリの加入はプレーオフ、スーパーボウルに向けての補強だったといえる。勝負強さならNFLで右に出る者なしだから。D面ではあまり大きな動きはなかったはず…。今年もマニング to ハリソン、ウェイン(WR)は爆発力満点でしょう。重複になるけど、今年こそは…のチーム。
何気に気をつけなければならないのはジャクソンビル・ジャガーズ。昨年もいい成績を残したチーム。特にコルツ相手にはここ数年いい試合をしている。QBレフトウィッチがケガなくシーズンを過ごすことができれば旋風を巻き起こすことも不可能ではないはず。ただし、今年はシーズン序盤から厳しい相手との対戦が続く。ホームで勝ち星を落とすと厳しい現実が待ち受けることになる可能性もある。
低迷期に入ったテネシー・タイタンズには今年ゴールデン・ルーキーが入団した。昨年の全米大学フットボール界の頂点に立ったテキサス大のQBヴィンス・ヤングだ。おそらくスターターはまだ先の話になるだろうが、将来は明るいかもしれない。今年中にもチャンスが巡ってくればおもしろいかも。ただチームは今年も厳しい展開となる可能性大。
最後にヒューストン・テキサンズ。プレシーズンはよかった。が、NFLほどプレシーズンの成績がシーズンに反映しないプロ・リーグもめずらしい。よって意味なし…。タイタンズは、QBカーがどれだけ成長しているか…ではなくて、どれだけオフェンス・ラインが頑張れるかにかかっている。もちカーの成長も大事だが。カーからすれば、WRマウルズの加入も大きいはず。ルーキーのDE(ディフェンシブ・エンド)マリオ・ウィリアムズの実力も気になるところ。RBデービスのケガも気になる…。全体としてはやはり厳しい戦いになるだろう。

AFC West

西もかなりの激戦区かな~。ブロンコス対チーフスはいつ戦っても激戦になるし。難しいディビジョン。
昨季ちょっとした旋風を巻き起こしたデンバー・ブロンコスは今年も下馬評が高い。名将(?!)シャナハンHCの元ならどんなRBが走っても1000ydsラッシャーになるといわれるくらいラン・オフェンスは驚異的なもの。今年はテイタム・ベルがベンチスタートになりそう。ルーキーのマイク・ベルが替わってスターターへ、との噂。昨年大きな成長ぶりを見せたQBプラマーが今年もミスの少ないパフォーマンスを見せることができれば、チームもかなりの成績を収めることができるかもしれない。しかし個人的にはどうしてもスーパーボウル制覇するチームには見えない。(感情論かもしれんが…。昔、80年代からこのチームは好きじゃないんだよねぇ。)
今年チームのカラーががらっと変わるかもしれないカンザスシティー・チーフス。HCにハーム・エドワーズ(元ジェッツHC)が就任したのがその大きな要因と言われている。これによってチームはDにより力を注ぐチームになることは確実だろう。それに加え、破壊力抜群(トータル・オフェンスでは昨季NFL1位)のOも健在。QBグリーンは評価こそそんなに高くはないが、NFLトップレベルのQB。RBラリー・ジョンソンも今年もいい成績を残すはず。しかし、T(タックル)のローフの引退は痛い。攻撃全体のバランスが崩れてしまう危険性もあるかも?! だが、全体的に見れば今年は期待してもいいかもしれない。ブロンコスを叩けば地区優勝も?!
サンディエゴ・チャージャーズは個人的に結構期待していたチームの一つ。しかしオフにQBブリーズを放出してしまったことにより、期待度もガタ落ち…。RBのトムリンソンはNFLで最もエキサイティングな選手の一人。(ちょっとアメスポ的な表現を使ってみました。) がQBに経験の浅いリバースを使わなくてはならないのが気になる点。シーズン序盤をうまく乗り切らないと中盤でのベンガルズ、ブロンコスとの連続アウェー戦で早々とプレーオフ戦線から離脱してしまう可能性も。それを避けるにはよりよいDが必要。
オークランド・レイダースの躍進には、今年加入したQBブルックスの活躍が必須条件だろう。エースWRランディ・モスとの相性も気になるところ。他に特に大きな変化は見られないが、アメフトはQB一人でもチームがガラッと変わることもしばしば。レイダースネタは少ないのでこんな感じで切り上げてみちゃったりして。

明日からはNFC(ナショナル・フットボール・カンファレンス)の地区のプレビューをお届けします!
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